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우리 몸의 숨은 도우미, ‘효소’

  요즘 ‘효소’라는 건강식품이 선풍적인 인기를 끌고 있다. 최신 트렌드를 알려주는 여러 방송 프로그램에서 화두가 되었을 정도로, 효소는 다이어트와 인체의 신진대사에도 효능이 있다고 한다. 시중에서 구할 수 있는 효소 제품은 가루에서 농축액, 곡물에서 민들레에 이르기까지 그 종류와 형태가 매우 다양하다. 심지어 효소 마사지, 효소 찜질까지 등장할 정도로 ‘효소’라는 단어가 가지는 영향력이 크다고 하는데, 그렇다면 ‘효소’란 과연 무엇일까?

@mental.masala / http://www.flickr.com/photos/41084246@N00/3305287983


 # 효소란 무엇인가?
  어떠한 반응이 쉽게 일어나도록 도와주는 물질을 통틀어서 ‘촉매’라고 한다. 예를 들어, 무거운 물체를 들어 올릴 때 도르래를 사용하면 원래 물체의 무게보다 훨씬 적은 힘으로 들어 올리는 것이 가능해진다. 도르래가 원하는 일을 쉽게 해낼 수 있도록 도와주는 일종의 ‘촉매’ 역할을 하고 있는 것이다. 생명체 내에서 일어나는 여러 가지 화학 반응도 이러한 촉매에 의해 속도가 빨라진다. 특히, 생명체 내에서 작용하는 촉매를 ‘효소’라고 부르며, 주로 단백질로 이루어져 있다.

  온도나 산성도에 영향을 받는 단백질로 이루어져 있기 때문에, 우리 몸의 효소는 작용하는 환경에 따라 기능 차이를 보인다. 대개의 효소들은 인체의 온도 범위인 35~45℃에서 가장 높은 활성을 보인다. 이보다 낮거나 높은 온도 범위에서는 단백질 구조가 변성되어 그 기능을 다하지 못한다. 이렇게 효소는 자기에게 꼭 맞는 환경에서, 자신에게 할당된 일정한 반응만을 조절하는 특이성을 갖고 있다. 예를 들어, 알코올을 분해하는 효소는 알코올만을 분해하는데, 정상 체온 범위에서만 작용한다. 
 

알코올 탈수소효소 @dullhunk / http://www.flickr.com/photos/dullhunk/439735959



  우리 몸은 효소의 지배를 받는다고 해도 과언이 아니다. 소화에서 배설, 호흡에 이르기까지 인체 내의 거의 모든 반응은 효소에 의해 촉진된다. 만약 인체에 ‘효소’라는 물질이 없다면, 아니 단 하나의 효소라도 결핍된다면 사람의 생명 활동은 큰 지장을 받을 것이다. 호흡을 통해 얻은 산소를 체내에 고정하는 효소가 없다고 가정해보자. 우리는 몸이 필요로 하는 산소량을 얻기 위해 개처럼 헐떡거려 호흡량을 늘려야 할지도 모른다. 너무 자연스러워서 당연하게 생각되는 인체의 반응들은 사실 수많은 효소들의 도움으로 이루어진다. 소화 작용, 지방분해, 해독, 혈관 정화, 항산화 작용은 효소 자체가 가지고 있는 기능이다.

@peter pearson / http://www.flickr.com/photos/peterpearson/755249159


# 실제 출시된 효소 식품들, 어떤 효과가 있나? 
  이러한 체내 효소들의 중요성을 인식해, ‘건강을 위한 효소’를 재화와 서비스로 제공하려는 시도가 늘고 있다. 현대인들은 조리 과정에서 효소가 파괴된 식품을 섭취하거나, 인스턴트 식품 섭취로 효소 능력이 저하되기 쉬워, 효소 건강 제품을 통해 부족한 효소를 보충하거나 체질 개선을 시킬 수 있는 방법이 개발되고 있다. 가장 잘 알려진 효소 식품은 ‘곡물 발효 효소’로, 현미, 율무 등의 여러 곡물을 발효시켜 얻은 효소들을 정제하여 섭취하는 형태이다. 이외에도 마늘, 민들레, 산야초, 쑥, 질경이, 블루베리 효소들이 있어, 입맛에 따라 선택하여 먹을 수 있다.

  우리 몸에서 일어나는 소화 작용은 특히 더 많은 효소의 도움을 받는다. 따라서 소화불량의 경우, 효소 부족에서 비롯될 가능성이 크다. 최근 효소가 건강식품으로 주목을 받은 이유도 소화의 문제를 해결할 수 있는 장점이 있기 때문이다. 몸 안에 보유하고 있는 소화효소가 현저히 줄어들면 소화 장애를 겪을 수밖에 없다. 최근에는 이러한 소화 효소를 보충하는 제품이 개발되어 소화 기능 개선이 도움을 주고 있다.

@Rivard / http://www.flickr.com/photos/rivard/60673041


   전기나 화석 연료를 이용하지 않고, 100% 발효과정에서 발생하는 열을 이용한 ‘효소욕’도 개발되었다. 특히 인체에 유익한 미생물의 생명활동을 통해 열을 발산하기 때문에 아토피, 관절염, 당뇨병 등 각종 질병예방에 효과를 얻을 수 있다. 또한 피부개선, 심신피로해소, 비만개선 등에 도움을 주고 있다. 웰빙 유행을 타고 외국에서도 관광객이 찾아오는 등 인기를 끌고 있다고 한다. 또한 효소욕에 사용된 발효 부산물은 친환경 유기퇴비로 재활용되면서 친환경 농업에도 도움이 되고 있다.

# 효소가 풍부한 음식, 가까운 곳에서 찾자

@Hyunwoo Sun / http://www.flickr.com/photos/hyunwoosun/4893594211/


  우리는 꼭 건강식품을 통해서 효소를 얻어야 할까? 효소 부족에 시달리는 현대인들이 평소에 효소를 보충하는 방법은 무엇이 있을까? 바로 식단을 조절하는 것이다. 효소가 풍부한 발효음식은 멀리 있지 않다. 고추장, 젓갈, 쌈장, 간장, 장아찌 등 친숙한 우리나라 전통의 발효 식품이 그 대표적인 예이다. 이러한 식품에는 효소뿐만 아니라 몸에 유익한 미생물도 들어 있다. 이외에 효소가 풍부한 무즙이나 생과일 즙을 식사에 곁들여 먹는 것도 좋다. 발효식품의 대명사, ‘김치’ 종주국 국민으로서, 평소 효소가 많은 음식을 섭취하는 습관을 통해 튼튼하고 건강한 몸을 가꾸자.

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