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우리 몸에 꼭 필요한 “오메가 지방산”

  과거 ‘웰빙’ 열풍을 시작으로, 건강에 대한 사람들의 관심은 해가 거듭될수록 높아지고 있습니다. 건강과 직접적으로 관련된 ‘먹는 것’에 대한 중요성이 부각되고 있는데, 이러한 연유에서인지 몸의 부족한 성분을 보충해주는 건강보조식품은 사람들에게 꾸준히 사랑받는 제품으로 자리 잡았습니다. 그런데 그 종류가 굉장히 많고, 성분을 알 수 없는 약자로 표현된 경우가 많아 무슨 기능을 하는 보조식품인지 알 수 없는 경우가 많은데요. 오늘은 수많은 성분 중에서도 ‘오메가 지방산’에 대해 알아보겠습니다.

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# ‘필수 지방산’ 이라고요?

  우리 몸은 생명을 유지하기 위해 크게 탄수화물, 지방, 단백질을 필요로 합니다. 주로 탄수화물은 에너지를 제공하고, 지방은 체내 에너지의 저장하며, 단백질은 몸을 구성합니다. 그 중 아미노산이 모이면 단백질이 되고, 지방산이 모이면 지방이 됩니다. 그 동안 건강식품으로 ‘필수 아미노산’에 대해 많이 들어보셨을 법 한데요. ‘필수’라는 단어가 붙은 이유는 체내에서 스스로 합성되지 않기 때문에 반드시 섭취를 통해 보충해주어야 하기 때문입니다. 이것이 필수 아미노산 영양제가 사람에게 필요한 이유입니다.  

@Tax Credits / http://www.flickr.com/photos/76657755@N04/6881503604/

 마찬가지로, 필수 지방산도 건강을 유지하기 위해 체외로부터 섭취해야 합니다. 원래 지방산은 생체 내의 세포막을 구성하는 인지질의 필수 성분으로서, 세포 내외간의 수송, 효소의 활성, 호르몬, 신경조직에서의 신호전달 등에 관여합니다. 필수지방산은 생장과 자손의 생성에 반드시 필요한 영양소입니다. 세계보건기구 WHO의 제안에 의하면, 성인은 총 칼로리의 3%를 필수지방산으로 섭취하여야 하며, 특히 어린이, 임신부, 수유부의 경우 총 필수지방산은 인체 내에서 국소호르몬처럼 작용하는 프로스타글란딘(생리활성물질로 장기나 체액 속에 널리 분포)의 원료물질로 면역계와 자율신경계에 없어서는 안 되는 물질입니다.

# “오메가 지방산”이란 무엇인가요?
  건강식품 ‘오메가(ω) 필수지방산’에 대해 들어보신 적이 있으신가요? 여기에서 ‘오메가’의 뜻은, 지방산 구조에서 가장 끝에 있는 특정한 작용기(-CH3, 메틸기)부터 탄소 번호를 부여하였을 때, 최초로 이중결합이 나타나는 위치입니다. 원래 오메가는 ‘마지막’을 뜻하는데, 여기에서는 ‘처음’이라는 의미로 사용되었습니다. 그렇다면 ‘오메가 지방산’들은 모두 지방산 구조 내에 불포화 결합을 갖고 있음을 유추할 수 있습니다. 가장 대표적인 예로 ‘ω-3’, ‘ω-6’ 필수 지방산이 있는데요. 숫자로 보아 메틸기로부터 각각 3번째, 6번째에 불포화 결합을 포함하고 있는 것도 알 수 있는 것이죠.

@YIM Hafiz / http://www.flickr.com/photos/yimhafiz/6898535530

  ‘ω-3’에는 대표적으로 EPA, DHA등이 포함됩니다. 이들은 콩기름, 모유, 물고기 등의 기타 바다식품에 풍부하게 존재하는 지방산으로서, 어린이의 두뇌발달 등에 중요한 역할을 하는 것으로 알려져 있습니다. 하루 권장량은 0.6~1g이며, 결핍되면 우울증, 정신분열증, 주의력결핍과잉행동장애(ADHD), 시력저하, 심장질병 등이 발생할 수 있으며, 스트레스를 가중시킬 수 있습니다.

# ω-3, 학습력과 기억력 감퇴를 막는 효과 있어

@dhammza / http://www.flickr.com/photos/dhammza/91492103/

  미국 UCLA 대학의 페르난도 고메즈-피야 교수 연구팀은 최근 당분을 과다섭취하면 머리가 나빠질 수 있지만, 두뇌를 활성화해주는 성분을 함께 복용하면 피해를 최소화할 수 있다는 연구 결과를 발표했습니다. 여기에서 두뇌를 활성화해주는 성분이 바로 ‘ω-3’입니다. 연구팀은 "과당을 과다섭취하면 학습 및 기억력을 저해할 수 있는 반면, ω-3 지방산을 섭취하면 그와 같은 문제를 상당히 상쇄할 수 있을 것으로 보인다."고 밝혔습니다.

# 건강하려면 무엇보다 적절한 음식 섭취가 중요
  건강을 유지하기 위해서는 적절한 운동을 하거나 스트레스를 받지 않는 것도 중요하지만, 무엇보다 ‘체계적으로’ 먹는 것이 중요합니다. 이는 우리 몸에서 스스로 합성할 수 없는 필수 아미노산, 필수 지방산이 무엇인지 파악하는 것에서 시작합니다. 이로운 영양소를 많이 포함한 음식 또는 적절한 영양제 섭취를 통해 몸이 필요로 하는 물질을 공급해준다면, 지금보다 좀 더 건강한 삶을 살 수 있을 것입니다.

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