미국 샌프란시스코 실리콘밸리 탐방기 <3> - 국립 연구소 편

샌프란시스코 근방 국립연구소가 위치한 리버모어 지역의 전경

 미국에는 한국으로 말하자면 정부 출연연구소가 크게는 30여개 가까이 된다고 합니다. 그리고 확실히 넓은 국토와 풍부한 예산을 바탕으로 미국 각지에 각각의 분야에 특화되어 국립 연구소가 자리 잡고 있었습니다. 차를 타고서 한~참 가야 나오는데 마치 광활한 사막 한가운데 있는 느낌이었습니다.
 미국에선 웬만한 거리는 차를 타고 이동해야 하고, 도시 간 이동시에는 최소한 한 나절은 이동해야 되며, 가까운 슈퍼에 가려고 해도 정말 이동거리가 길었습니다.
 저 멀리 보이는 것은 풍력발전을 하고 있는 모습입니다. 작게 보이지만 근처로 지나갈 때에는 정말로 키가 크더군요! ^^

Lawrence Livermore National Laboratory (@fliker)

 먼저 Lawrence Livermore National Laboratory입니다. 연구소 규모나 시설면에서 정말 대단한 위용을 보여주었는데요, 2차 세계대전에서 유명했던 ‘맨해튼 프로젝트’ (연합군의 원자폭탄 제조 관련 극비 프로젝트) 또한 여기서 수행되었다고 하네요. 최근에도 핵융합 등 에너지 문제와 미국의 안보 프로젝트, 환경 문제, 세계 제일의 슈퍼컴퓨터, 레이저 연구 등의 다양한 분야에 대한 실험과 연구가 진행되고 있었습니다.
 
 보안문제 때문에 직접 촬영 할 수는 없었지만, 각각 부서의 실험실 하나가 차를 타고 한참 가야 될 정도로 막대한 규모를 자랑하고 있었습니다.

Sandia National Laboratories (@fliker)

 Sandia 연구소 역시나 앞서 Livermore 연구소와 바로 근처에 위치하며, 맨하튼 프로젝트를 진행 했었는데, 이후에는 약간 다른 분야로 특화되어 연구가 진행 중입니다. 언뜻 보면, 미국 정부 산하의 연구소들이 모두들 비슷한 연구를 하는 게 아닌가 싶기도 하지만, 나름대로 각각에 특화된 부분이 있습니다. Sandia 연구소는 항공 및 방위사업체인 Lockheed Martin 과도 관련이 깊습니다. 항공 우주 분야의 국방 안보사업 및 컴퓨터 소프트웨어에서 Open Source Project 또한 진행하고 있습니다.

JGI 입구의 모습

JGI 본관 로비의 모습

 다음으로, 역시나 미국 정부의 에너지부서 (DOE) 산하에 있는 Joint Genome Institute (JGI)입니다. 이름에서도 알 수 있듯이, 생명공학 분야에서도 게놈을 연구하는 연구소입니다. 실제로 인간 게놈 프로젝트 (Human Genome Project) 역시 진행하여 이미 대부분의 분석을 마쳤다고 하네요. 그 외에 다른 동식물에 대한 분석 또한 계속 진행중이라고 합니다.

JGI 바깥에 놓여있는 DNA 염기서열 구조 모형

기관에 대해서 간단히 설명해주시는 모습

 생명공학 관련 연구원 분들은 특히나 외국인들이 많이 눈에 띄었는데요, 기관의 역사와 하는 일 등에 대해서 ‘간단히’ 설명 해주신다고 하셨는데, 압축해도 꽤나 길더군요.^^

연구실 내부의 실험 장비의 모습

 설명을 마치고, 이제 각 연구실과 실험장비 등을 둘러보았는데요, 이러한 실험실 및 장비 등은 볼 때 마다 장비의 규모와 가격 등은 제쳐놓고라도, 안전의식과 청결의식 등이 아무래도 선진국 일 수 록 더욱 관리가 철저하다는 것을 느낄 수 있었습니다.

 여기에 있는 기계들 모두가 분석관련 기계인데, 사용하는 방식이 각각 다르고, 장단점이 있다고 하셨습니다. 특히나 이미지를 스캐닝 할 때에는 2차원으로 입력을 받고, 이를 3차원으로 재해석하여 결과를 보여주는 것은 내부 과정은 잘 모르겠지만 상당히 흥미로웠습니다.

현존하는 가장 빠른 게놈 분석 기계 중 하나

 
 마지막 연구실에 있는 이 기계는 현존하는 분석 기계 중에서 가장 빠르고 비싼 축에 속하는 기계라고 하셨습니다. 웬만큼 복잡한 시료도 하루 정도 돌려놓고 나면 완성되어 있고, 컴퓨터나 스마트폰에서도 요즘 연산 처리하는 중앙처리장치가 듀얼코어, 쿼드코어가 있듯이, 이것 또한 여러 기계가 협력하여 더 빠른 처리속도를 낼 수 있다고 하네요 !
 

Life technologies 회사 본사에 방문

 다음으론, 국가 연구소는 아니지만 생명공학 회사인 ‘Life technologies’ 에 방문했습니다. 이는 앞서 살펴본 여러 가지 분석 및 계측기 등을 연구 및 실험 개발하여 생산하는 회사입니다. 실제 공장은 미국 내 다른 지역 및 전 세계에 분포하고 있으며, 본사에서는 R&D에 치중하고 있다고 하네요.

진화의 과정을 염기서열 분석으로 풀어 놓은 그림입니다

글 | 국가과학기술위원회 블로그 기자 박 헌 준

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